Wine is not a cocktail, it’s a condiment

Wine is alcohol, so wine is a cocktail.

It’s 8:00 pm and I’m in my running clothes, sitting on the floor with wine books around me. The phone is tucked between cheek and shoulder as I bend over a piece of scrap paper and take notes. Daniel, whom I think I can rightly call my wine mentor by now, is on a roll, spouting out facts and figures, recommending wine writers, and coming up with publishing analogies to make sure I get what he’s talking about. (Alluding to the value of studying wine before I am professionally involved in the industry, he says “it’s like a writer going into publishing. The job becomes less about writing and more about marketing.”)

I struggle to write fast enough, getting only fragments of sentences down before Daniel switches gears and is on to the next subject.  Tonight he stresses the importance of understanding the American mentality toward wine, and how people in the industry must react to that perspective.

“Americans don’t drink wine before they are in their 30’s,” he says definitively. He pauses, but not long enough for me to mention I’m an exception to that rule.

“First of all, there is no wine culture for us before we are 21, because it’s illegal. That means many of us get our introduction to alcohol in college, where we drink sugary concoctions to mask the cheap liquor taste. But we get used to it. Most of us are raised on sugar anyway, so we might actually like it. Then, out of college, we stick with what we know, which is syrupy sweet. When it is finally appropriate for us to drink wine (let’s face it, college kids associate it with snobbishness), we want it sugary, or big  and alcoholic, and we want to sip it like we sipped our cheap cocktails. But wine is not a cocktail to be sipped. It is a condiment.”

I wasn’t expecting that. Wine is a condiment? The first thing that pops into my mind is a big, red bottle of ketchup on a picnic table. Wine is a condiment?

But I have no time to protest.

“I like to call it synergy,” Daniel says. “Food-wine synergy.”

I write it down.

“You wouldn’t eat ketchup by itself. You wouldn’t sip salad dressing. Wine is like that. It always goes with food.”

I’m surprised he doesn’t have any qualms with referring to ketchup and wine in the same context. “A condiment, Daniel?” I ask. “Really?”

With a shrug I can imagine over the phone, he acknowledges my hesitancy with pure confidence. “Really,” he says. Period.

“We have to reach out to the consumer with this in mind, always encouraging them to expand their palates. We have to talk to them about terroir and sub-appellations, and the fact that southern French wine pairs perfectly with Herbes de Provence for a reason; that Muscadet is made for mollusks because its grapes are salted by the Atlantic.”

Remembering my famous bottle of Nuits-Saint-Georges, I mentally add Burgundy pinot noir with the local sauce à l’Epoisse to the list.

“As people start to get to know wine,” Daniel continues, “they can choose which best complements their meal. But if they don’t try a lot of wine, they’ll stick with what they know. And we have to get them away from the unfortunate wine-as-cocktail schema!”

I chuckle to myself. Wine as ketchup is better than wine as cocktail?

But what he says is true, and I respect Daniel for using the unflattering term “condiment.” It brings the whole subject of wine down to earth and forces us to wonder in which context wine is at its best. It really is meant to be drunk with food. The French philosophy that it is best to beraisonableapplies here: is it ever very reasonable to drink without at least a little something to eat at the same time?

As our conversation concludes — five pages of notes later — I think about the experiences I have had drinking wine in France. Call it the power of suggestion, but a host of pairings comes to mind: Chignin and fondue, Nuits-Saint-Georges or Aloxe Corton and coq au vin, vin jaune from the Jura and a slice of comte cheese, Champagne and popcorn, crepes and cider… Every region has its wine, and every dish has its drink! It has been fun to learn about the pairings, and to branch out from the old, and very general, standby of white wine with fish and poultry, red wine with dark meat.

If you’ve recently experienced great food-wine synergy, let me know. If not, what are you waiting for?!

Cheers!

Click here to read the translation from my future belle-soeur!

Le vin n’est pas un cocktail, c’est un condiment

Le vin, c’est de l’alcool, donc le vin est un cocktail.

Il est 8 heures du soir et je suis en tenue de jogging, assise par terre, entourée de livres sur le vin. Le téléphone est coincé entre ma joue et mon épaule tandis que je replie un morceau de papier brouillon et que je prends des notes. Daniel, celui que je pense pouvoir maintenant appeler mon mentor en ce qui concerne le vin, est lancé, débitant des faits et des chiffres, me conseillant des auteurs sur le vin et finissant par établir des analogies pour être sûr que je comprenne de quoi il parle. (faisant référence à l’importance d’étudier le vin avant de s’impliquer professionnellement dans cette industrie, il déclare ‘’c’est comme un auteur sur le point d’être publié. Il ne s’agit plus vraiment d’écriture, mais plus de marketing.)

Je lutte pour écrire assez vite, attrapant seulement des morceaux de phrases avant que Daniel ne saute au sujet suivant. Ce soir il met l’accent sur l’importance de la compréhension de la mentalité américaine en ce qui concerne le vin, et comment les gens dans l’industrie doivent réagir à cette perspective.

‘’Les Américains ne boivent pas de vin avant 30 ans’’ dit-il en définitive. Il marque une pause, pas suffisamment longue pour que je lui mentionne que je suis une exception à cette règle.

‘’En premier lieu, nous n’avons pas de culture du vin avant 21 ans, parce que c’est illégal. Cela signifie que beaucoup d’entre nous font connaissance avec l’alcool au lycée, où nous buvons des mixtures sucrées pour masquer le goût des alcools bon marché. Mais nous nous y habituons. La plupart d’entre nous est élevé au sucre de toute façon, donc nous sommes supposés l’aimer. Puis à la sortie du lycée, nous restons sur ce que nous connaissons, le sucré et le sirupeux. Quand nous trouvons donc approprié de boire du vin (soyons francs, les lycéens l’associent souvent au snobisme), nous le voulons sucré, ou puissant et alcoolisé, et nous voulons le siroter comme nous sirotions nos cocktails bon marché. Mais le vin n’est pas un cocktail à siroter. C’est un condiment.

Je ne m’attendais pas à ça. Le vin est un condiment ? la première chose qui me vient à l’esprit est une grosse bouteille rouge de ketchup sur une table de pique nique. Le vin, un condiment ?

Mais je n’ai pas le temps de protester.

‘’J’aime appeler ça la synergie’’ déclare Daniel ‘’la synergie vin-nourriture’’.

Je note.

‘’Tu ne mangerais pas du ketchup seul. Tu ne boirais pas de la sauce de salade. Le vin, c’est pareil. Il s’associe toujours à la nourriture’’.

Je suis surprise qu’il n’aie aucun scrupule à mentionner le ketchup et le vin dans le même contexte. ‘’ Un condiment Daniel ?’’ ai-je demandé ‘’Vraiment ?’’

Avec un haussement d’épaules que j’imagine à travers le téléphone, il constate mon hésitation avec fermeté ‘’ Vraiment’’ affirme-t-il. Point final.

‘’ Nous devons nous adresser au consommateur avec cela en tête, toujours les encourager à développer leur palais. Nous devons leur parler de terroir et de sous-appellations, et qu’il y a une raison pour que le vin du sud de la France se marie à la perfection avec les Herbes de Provence, que le Muscadet est fait pour les fruits de mer parce que ses raisins sont salés par l’Atlantique.

Me rappelant cette fameuse bouteille de Nuits-Saint-Georges, j’ai ajouté mentalement dans la liste le Bourgogne Pinot noir et la sauce à l’Epoisse.

Daniel continue : ‘’ Quand les gens commencent à connaître les vins, ils peuvent choisir lequel va le mieux s’associer à leur plat. Mais s’ils n’essaient pas beaucoup de vins, ils vont en rester à ce qu’ils connaissent. Et nous devons les éloigner du malheureux schéma vin = cocktail !’’

Je glousse intérieurement. Vin = ketchup, c’est mieux que vin=cocktail ?

Mais ce qu’il dit est vrai, et je conçois que Daniel utilise le terme peu flatteur de ‘’condiment’’. Cela fait redescendre à notre portée toutes ces discussions autour du vin et nous force à nous demander dans quel contexte le vin est à son maximum. Il est vraiment pensé pour être bu avec de la nourriture. La philosophie française qui veut qu’il est mieux d’être raisonnable s’applique ici : est-il vraiment raisonnable de boire sans manger au moins un petit quelque chose en même temps ?

A la fin de notre conversation – cinq pages de notes plus tard – je repense aux expériences que j’ai eues en France en buvant du vin. Appelez ça le pouvoir de la suggestion, mais une foule d’associations me vient à l’esprit : Chignin et fondue, Nuits-Saint-Georges ou Aloxe-Corton et coq au vin, vin jaune du Jura et une lamelle de comté, Champagne et popcorn, crêpes et cidre … Chaque région a son vin, et chaque plat a sa boisson ! Ce fut amusant d’apprendre ces associations, et d’aller un peu plus loin que vieux et très général énoncé : vin blanc avec poisson et volaille, vin rouge avec viande rouge.

Si vous avez récemment eu une bonne expérience de synergie nourriture-vin, dites-le moi. Sinon, mais qu’est ce que vous attendez ?

Santé !

Advertisements

2 Comments

Filed under Culture, Food, Inspiration, Wine

2 responses to “Wine is not a cocktail, it’s a condiment

  1. It is very, very true that wine simply does not have a great presence in American culture because it wasn’t a part of our upbringing.

    In dating my French Ex, he explained to me that ever since he was a boy, he was raised always seeing a stoic bottle sitting on the table, as if it were a dinner guest that merited its own seat.

    Plus, let’s not forget that wine is also used to cook delicious recipes! 😀

  2. Mais oui! In vino veritas.

    Greetings from the south of France. While one of my blogs (http://foundinfrance.wordpress.com) is devoted to France, the other one lets me write about other places I have been, share some of my poetry…
    While born in California to a father from Sweden and mother from the UK, I have ended up here and don’t want to be anywhere else. There were interesting places along the way but this is home. I look forward to seeing what your blog offers.
    salut,
    Léa

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s