Red, White, and Yellow? On Wine from the Jura

“The trick is to try it with Comté,” says Aurelien, lifting a glass of bright yellow wine to his lips.

“I feel like I’m tasting it just by breathing the air in this room,” I respond, squinting a little.

It smells of sherry: sweet and nutty, but piquant even from afar.  A hint of eastern spices. Walnuts.  Autumn.

I’m not so sure.  I’ve heard about this wine’s reputation.   I know that even the French call it particulier.  (In English, that’s “interesting,” pronounced with a grimace meant to look like a smile.)

So I shrug.  I’ll think about it.

Aurelien lifts the glass to his lips.

Conversation turns to birthdays and sports cars and  business as usual, and the spicy nuttiness hangs in the air like fluttering fall leaves.

I am not off the hook.

Empty plates still warm from the poulet aux trompettes de la mort we’ve devoured, Aurelien points to the slab of cheese across the table. Then he sweeps his hand toward the vin jaune, indicating that now would be the time to give his recommendation a try.

I shrug again.  He pours me a mouthful.  Following his lead, I take a bite of the Comté.  We chew.  Aurelien and I lift our glasses to our lips.

Expecting the strong, bitter taste of ethanol, my taste buds rejoice — perhaps more quickly than my brain can register the sensations of warm nuts and cinnamon, vanilla, apples, and that something that is so typical of autumn air.  The wine’s overpowering aroma had been a cover.

If ever an argument can be made for food and wine pairing, I’d say that vin jaune from the Jura department of the Franche-Comté in eastern France should be eternally married — with children and no prenuptial agreement — to Comté cheese.

Made from late harvest Savignin grapes and oak-aged six years under a film of yeast — which partially protects it from oxidation —  vin jaune is a breed all its own.  After the extended aging process, only about 62% of the wine remains.  To commemorate the tradition, the wine is distributed into special squat bottles (clavelins) which hold only 62 cl, as opposed to the standard 75 cl for white and red wine.

This last distinction is probably the reason we Americans know so little about “yellow wine.”  Importing wine comes with a whole list of bureaucratic restrictions and regulations, and believe it or not, the unusual size of the clavelin creates customs complications that most importers prefer to steer clear of.

So, even if the aroma catches you off guard, while in France do try vin jaune…with a little slice of Comté, bien sûr.

Photo Credit: Chateau Chalon

For the TRADUCTION DE MELIE:


Rouge, Blanc et Jaune ? A propos des vins du Jura

« Le truc, c’est d’essayer avec le Comté » déclare Aurélien, portant un verre de vin jaune scintillant à ses lèvres.

Je le regarde un peu de travers et réponds : « J’ai l’impression de le goûter simplement en respirant l’air de la pièce »

Ca sent le sherry : sucré et noisette, mais piquant même à distance. Des nuances d’épices orientales. De noix. D’automne.

Je ne suis pas sûre. J’ai entendu parler de la réputation de ce vin. Je sais que même les Français le qualifient de « particulier » (En anglais, « interesting » prononcé avec une grimace sensée être un sourire).

Alors je hausse les épaules. Je vais y penser.

Aurélien porte le verre à ses lèvres.

Les assiettes sont encore chaudes du poulet aux trompettes de la mort que nous venons de dévorer, Aurélien montre du doigt le plateau de fromage de l’autre côté de la table. Sa main s’agite en direction du vin jaune, indiquant qu’il est temps de tester ses recommandations.

La conversation s’oriente vers les anniversaires, les voitures de sport et les « affaires-comme-d’habitude, » et l’odeur épicée de noisettes flotte dans l’air comme l’automne palpitant qui s’achève.

Je n’ai pas décroché.

Je hausse les épaules à nouveau. Il me verse une gorgée. Suivant ses directives, je prends une bouchée de Comté. Nous mâchons. Aurélien et moi portons notre verre à nos lèvres.

Alors qu’elles s’attendaient au goût fort et amer de l’éthanol, mes papilles explosent de joie – peut être plus vite que mon cerveau n’est capable d’enregistrer les sensations de noix chaude et de cannelle, de vanille, de pommes et de ce quelque chose si particulier à l’air d’automne. L’arôme écrasant du vin était un écran.

S’il y a un argument à avancer en faveur d’une association vin – nourriture, je dirais que le vin jaune, du département du Jura en Franche-Comté dans l’est de la France doit se marier pour l’éternité – avec enfants et sans accord prénuptial – avec le Comté.

Elaboré à partir des vendanges tardives du Savagnin et vieilli 6 ans en fût de chêne sous une couche de levure – qui le protège partiellement de l’oxydation – le vin jaune est une race à part. Après ce processus rallongé de vieillissement, il reste seulement 62% du vin. Afin de rappeler la tradition, le vin est commercialisé dans des bouteilles trapues spéciales (clavelins) d’une contenance de seulement 62 cl, contrairement aux 75 cl standards des vins rouges et blancs.

Cette dernière particularité est probablement la raison pour laquelle nous Américains en savons si peu sur le « vin jaune ». L’importation du vin implique une liste sans fin de restrictions et règles administratives et croyez le ou non, la taille inhabituelle du clavelin entraîne des complications douanières que la plupart des importateurs préfèrent éviter.

Alors, même si l’arôme vous prend au dépourvu, si vous venez en France, essayez le vin jaune … avec un petit morceau de Comté, bien sûr.

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12 Comments

Filed under Culture, Food, Wine

12 responses to “Red, White, and Yellow? On Wine from the Jura

  1. This post was just a delight. I felt like I could smell and taste it… and I’m so sad it’s all in my head. Le sigh.

  2. kitkatlikereflexes

    “…should be eternally married — with children and no prenuptial agreement…” Haha! Love it. 😀

  3. Deirdre

    emily, vin jaune is my favorite beverage of all time. i like it even more than pago fraise juice. AND i was in the jura drinking vin jaune this past weekend. where were you?!

  4. Romu

    Jura is one of 4 departements of Franche-comté !

  5. Mélie

    Poulet au trompette ET AU VIN JAUNE !!!! carefull, the cook ‘s going to be angry 🙂

  6. Ooh, ooh! Every year, a city in the Jura hosts La Percée du Vin Jaune festival in which the “new” wine (aged in their barrels for a minimum of seven years) is “pierced” by vintners dressed in colorful costumes. Last year, it was held in Arbois, but I went to the one in Poligny (capital of Comté cheese, btw) in 2010. One of the vintners, who was already a bit tipsy from the wine he had released, was happy to learn that I was an American and let me carry his staff and try on his hat! And, get this: the guy who wrote the festival’s song, “Hymne du Vin Jaune,” is an American!

    Thanks for bringing back the memories, Emily. Your post was a true Proustien madeleine for me, and you only made me feel welcome to invite me to the dinner you had. 🙂 Bises

  7. Hello, I just wanted to let you know how much I enjoyed your post. My husband and I were in Arbois a few years ago and had lunch and wine with each course. I enjoyed some of the vin jaune that I tried but others not so much. I think the secret must be the Comte cheese.

  8. The best wine of the world 😉

  9. What a fabulous post. You made me hungry and thirsty at the same time. And oh, that photo—just lovely!

  10. Pingback: Wine is a condiment, and I can prove it | EmilyintheGlass

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