A horse called Popcorn: Part II

… “I love your horse! He is absolutely beautiful!”

I took these words for granted as I proudly stroked my blue roan appie.  We’d just finished one of our Sunday afternoon Pony Club lessons at a neighboring farm when a smiling blonde girl met us at the exit of the arena.  I hadn’t often heard Popcorn called beautiful, but to me who loved him it seemed like a perfectly natural thing to say.

I thanked the girl, who wasn’t much older than I was.  She had bright blue eyes and braces on her teeth.

“I’m Katie,” she said as she caressed Popcorn’s nose.

And the rest, my friends, is history.

Katie wasn’t in Pony Club and our pre-teen paths had never crossed before, so the odds are good that if she hadn’t complimented my steed we never would have been to each other more than two young ladies who occasionally frequented the same arena.  But this, too, was part of Popcorn’s magic: he brought people together in sometimes unlikely circumstances.  At the end of this particular afternoon, when I was tired from my lesson and ready to go home, I stayed and got to know this Katie and her mom a little bit.

We became fast friends and a year later when a house across the neighborhood went up for sale, we became neighbors.  As life’s sometimes perfect timing would have it, Popcorn had given me the confidence to graduate to one of my dad’s ex-racehorses, which meant that Katie could walk over and ride Popcorn with me whenever she wanted.

Katie had also had her share of evil ponies, so when she started riding Popcorn it was with the same caution I had had a few years back.  But Popcorn brought her out of her shell too, and soon all the neighboring farms were our playgrounds, all the back trails ours to discover together.

Then, on Katie’s thirteenth birthday, SURPRISE! Popcorn was hers.

As you can imagine, I would only ever concede to letting Popcorn out of my barn if I knew he wouldn’t be out of my sight.  Passing him on to my best friend and her family, who lived at the entrance to the neighborhood,  meant that even on days when we didn’t ride together, I would see him in the pasture beside her house — “fat and happy,” as we liked to call him.

When Katie and I started high school, talk of “summer jobs” became all the rage.  Although we weren’t the type to spend our allowances on American Eagle shopping sprees (okay, maybe every once in a while), we caught the bug and the desire to be more “independent,” as most teenagers do.  Putting our heads together initially produced a Babysitter’s Club idea and our flyers got one solitary response from a neighbor:

“I don’t need a babysitter, but Amy would love to learn to ride like you girls.”

Bingo!

That’s when we changed our business model, saddling up old Popcorn and passing him on — again — to another bright-eyed young horsewoman. She in turn became one of a half-dozen other students at the newly-dubbed “Bluebird Barn.”  Thanks to Popcorn, who probably could be trusted more than the two young daredevil teachers on the farm, the business was a success that lasted for years to come. Popcorn was revered and adored for his gentle-giant status and his fascinating ability to strike confidence in the hearts of young girls.

…It’s hard to believe that all this happened over a decade ago.  As Katie — now Kate — and I continue to celebrate our friendship, it is always with a nod of reverence toward Popcorn, who started it all.  We grew up and he grew older, and on breaks home from college we’d remark how gray his once coppery coat had become.  When he became too stiff even for Kate’s little sister to ride, he remained the boss of the herd, nipping at his pasture-mate and ruthlessly stealing the rest of his dinner.  When his front teeth wore down to stubs, we observed that he seemed to make do with what he had, grabbing the tips of the less-rooted grass and never giving us cause to worry that he was malnourished.

“Popcorn will be at our funerals,” we all laughed.  “He’s as old as the hills and twice as dusty.”

Nonetheless, there were times we thought it was the end. One of us would see him lying down in the pasture and we’d run to his side, heart racing, only to find him dozing happily in the sun.  Once, he was rolling and kicking at his sides in typical colicky fashion.  Kate’s mom Sandy called the vet at once, and then called us, thinking she might have some hard news to break.  But Popcorn got up again and shuffled along and was back to his old tricks by dinner time.

I suppose I started to take for granted that I would always see Popcorn upon arriving in Hidden Creek.  He was indestructible.  But last week, just after the first day of spring, in the same quiet and gentlemanly manner with which he entered our lives, he left it, with Kate’s mom — his wonderful caretaker — and my dad as representatives to see him off.

It is a sad moment when we have to say goodbye to our animals.  Some more than others change our lives and touch our hearts.  For my family and Kate’s, Popcorn represented more than just a shaggy old retired pony-horse: he was the tie that bound us.

Thank you, Poppy, for all the wonderful memories.

If you have any memories of Popcorn, please share them! It will soothe our hearts as we continue to miss our Good Ol’ Boy.

**Photo Credits: Photos 1 and 3 were taken by Kyle D. Eberle

TRADUCTION A LA MELIE:

Un cheval nommé Popcorn : deuxième partie

… « J’adore ton cheval ! il est absolument magnifique !”

J’ai pris ces mots pour argent comptant en caressant mon appaloosa bleu rouan. Nous finissions tout juste notre cours de poney du dimanche après midi dans une ferme voisine lorsque nous avons croisé une jeune blonde souriante à la sortie de la carrière. Je n’avais pas souvent entendu dire que Popcorn était magnifique, mais pour moi qui l’adorait cela me semblait la chose la plus naturelle à déclarer.

J’ai remercié la fille, qui n’était pas tellement plus âgée que moi. Elle avait des yeux bleus pétillants et des bagues sur les dents.

« Je m’appelle Katie » dit-elle en caressant le nez de Popcorn.

Et le reste, mes amis, c’est l’histoire.

Katie ne faisait pas partie du poney-club et nos chemins de pré-ados ne s’étaient jamais croisés auparavant, il y a donc de grandes chances que si elle n’avait pas complimenté ma monture nous n’aurions jamais été l’une pour l’autre plus que deux jeunes filles fréquentant occasionnellement la même carrière. Mais cela aussi, cela faisait partie de la magie de Popcorn : il rassemblait les gens dans des circonstances parfois improbables. A la fin de cet après midi là, alors que j’étais fatiguée par mon cours et prête à rentrer chez moi, je suis restée et j’ai commencé à faire la connaissance de cette Katie et de sa maman.

Nous sommes très vite devenues amies et un an plus tard, quand une maison des alentours  a été mise en vente, nous sommes devenues voisines. Et la vie offrant parfois un timing parfait, Popcorn m’avait suffisamment mise en confiance pour que je puisse monter l’un des anciens chevaux de course de mon père, ce qui signifiait que Katie pouvait venir et monter Popcorn avec moi quand elle le voulait.

Puis pour les 13 ans de Katie, SURPRISE ! Popcorn était à elle.

Comme vous pouvez l’imaginer, je n’ai consenti à laisser Popcorn quitter mon écurie qu’à la condition qu’il soit toujours dans mon champ de vision. Le transmettre à ma meilleure amie et sa famille, qui habitaient à l’entrée du quartier, signifiait que même les jours où nous ne montions pas ensemble, je le verrai dans le pré à côté de leur maison – « gras et heureux » comme nous aimions l’appeler.

Quand Katie et moi avons commencé le lycée la question des « jobs d’été » est devenue cruciale. Même si nous n’étions pas du genre à dépenser notre argent de poche dans des virées shopping chez American Eagle (bon d’accord, peut être une fois de temps en temps), nous avons pris la mouche et le désir d’être plus « indépendantes », comme le font la plupart des adolescents. Nos réflexions communes on tout d’abord abouti à une idée de club de babysitters et nos publicités n’ont attiré la réponse que d’une seule voisine : « je n’ai pas besoin de babysitter, mais Amy aimerait beaucoup apprendre à monter à cheval comme vous. »

Bingo !

C’est ainsi que nous avons changé notre plan de carrière, sellé le vieux Popcorn et passé les rênes – une fois de plus – à une autre jeune cavalière aux yeux brillants. Elle est devenue à son tour une élève parmi la demi-douzaine que comptait la tout juste couronnée « Ecurie Bluebird ». Grâce à Popcorn, à qui l’on pouvait certainement plus faire confiance qu’aux deux jeunes casse-cous de professeur à la ferme, l’affaire fut une réussite qui a duré pendant des années. Popcorn était vénéré et adoré pour son statut de gentil géant et sa capacité fascinante à instiller la confiance dans le cœur des jeunes filles.

… Difficile de croire que tout ceci s’est passé il y a plus de dix ans. Quand Katie – maintenant Kate – et moi continuons à fêter notre amitié, c’est toujours avec une touche de reconnaissance à l’égard de Popcorn, qui en fut le point de départ. Nous avons grandi et il a vieilli, et lors de nos retours à la maison à l’époque de l’université, nous avons remarqué comme son pelage autrefois cuivré devenait gris. Lorsqu’il est devenu trop ankylosé même pour la petite sœur de Kate, il est resté le chef de la bande, pinçant son compagnon de champ et lui volant sans pitié les restes de son dîner. Quand ses dents furent usées à devenir des chicots, nous avons constaté qu’il semblait faire avec ce qu’il avait, saisissant l’extrémité des touffes d’herbes les moins enracinées et ne nous donnant jamais l’occasion de nous inquiéter sur une éventuelle malnutrition.

« Popcorn nous enterrera tous » plaisantions-nous. « Il est aussi vieux que les collines et deux fois plus poussiéreux. »

Néanmoins, nous avons cru certaines fois que c’était la fin. L’un d’entre nous le voyait couché dans le pré et nous courions à ses côtés, le cœur battant, pour le trouver simplement somnolant au soleil, heureux. Un jour, il se roulait et se tapait les flancs comme s’il avait des coliques. Sandy, la maman de Kate appela en premier le vétérinaire, puis nous, pensant qu’elle aurait peut être une mauvaise nouvelle à nous apprendre. Mais Popcorn s’est relevé une fois de plus, a repris sa marche traînante et est revenu à ses vieilles astuces à l’heure du dîner.

Je suppose que j’ai tenu pour acquis que je verrai toujours Popcorn en arrivant à Hidden Creek. Il était indestructible. Mais la semaine dernière, juste après le premier jour du printemps, de la même manière calme et polie dont il était entré dans nos vies, il l’a quittée, avec la maman de Kate, sa formidable gardienne, et mon père comme témoins de son départ.

C’est un triste moment quand il faut dire adieu à nos animaux. Certains plus que d’autres changent nos vies et touchent nos cœurs. Pour ma famille et celle de Kate, Popcorn était plus qu’un simple poney à la retraite, vieux et hirsute : il était le lien qui nous attachait.

Merci Poppy pour tous ces merveilleux souvenirs.

Si vous avez des anecdotes sur Popcorn, partagez-les ! cela apaisera nos cœurs alors que notre bon vieux copain nous manque.

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9 Comments

Filed under Cool Characters, Gratitude, Home, Horses, Inspiration

9 responses to “A horse called Popcorn: Part II

  1. palmer

    Poppy was a good man!!! RIP POPPY! I can remember you telling me all these stories about him and I know you gained a lot of life’s confidence through your experiences with him! 🙂 We are blessed by the animals we have in our lives! He is playing with Benny now!!

  2. I hadn’t heard about Popcorn…(heavy sigh)

    I’m sad I won’t see him anymore on walks, but I’m happy for the wonderful life he had. After his racetrack career, of spoiled racers and long days, I’m sure he was smiling inside with all the love heaped on him by two giggly girls, big green pastures on which to roam about, easy trail rides and friendly competitions. What a good horse! xoxo

  3. Catherine

    I loved Popcorn! My first memory of him would be the time you brought him over to let us ride him on my birthday. Any time after that, I would proudly point him out to my friends: “That’s Popcorn. He’s an Appaloosa!” Great horse. 🙂

    • Catherine, thank you so much for your comment! So good to share these memories, and I really appreciate hearing from you! I keep up with you through all your beautiful pictures. Thinking of you so much…hope you are well. LOVE to you and your family!

  4. Moma Sandy

    Beautiful story Emily ….. yes, Popcorn will not be forgotten by those who shared a ride or two with him! He was special and he lived a wonderful, long life filled with big hugs and smooches from countless little (and big) girls. Popcorn was a gentleman to the end … thank you for sharing him with us sweetie! 🙂

  5. Sherre Jckson

    Sandy forwarded your blog…what a lovely eulogy to a wonderful horse. Like you I was surprised by Popcorn being amongst the thoroughbreds. I didn’t know of his past life, but knew of his part of the business partnership and his gentility with the riders. What an esteem builder and the love for him shows on the faces of you girls as you hug him in the photos. I called Sandy (sisterly intuition) the morning she had to ease him on to the big pasture in the sky. I was glad Joel was there too to say goodbye and that Kate had the opportunity as well when she was home for spring break. Been there and done that and when the time is right you just know. Doesn’t make it any easier. He will be remembered with love and the memories will be bantered around the firepit for years to come. Peace and grace to those who mourn and thank you Emily for your sharing your story. Love, Sherre

  6. kate told me about him! thanks for sharing– and loved seeing the pics. sounds like popcorn will be really missed! how special that he brought you all together.

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